Présentation de Lasius niger

La petite fourmi noire des jardins (Lasius niger)

Lasius niger est une espèce cosmopolite dans les régions paléarctiques, que l'on rencontre aussi bien en milieux boisés qu'ouverts ou urbains. Elle niche dans le sol, sous les pierres ou dans les branches mortes (Gaspar, 1971). Les colonies adultes comprennent environ 5000 individus et jusqu'à 10000 lorsqu’elles produisent des sexués (Stradling, 1970).

L'essaimage se produit par jours chauds entre juillet et août, l'accouplement a lieu en vol et chaque femelle peut être fécondée par plusieurs mâles (Forel, 1921). La reine fécondée perd ses ailes très rapidement. La fondation est généralement claustrale et très souvent pléométrotique (association de plusieurs reines), mais la nouvelle colonie devient par la suite monogyne (une seule reine) (au plus tard au printemps suivant), car les reines surnuméraires s'entre-tuent ou sont éliminées par les ouvrières (Lenoir, 1979).

Lasius niger est une fourmi opportuniste, mais se nourrit principalement de miellat produit par des pucerons qui sont élevés sur des plantes à l'air libre ou dans les galeries du nid (Pontin, 1958). Ces mêmes pucerons peuvent servir de nourriture protéique, mais L. niger consomme le plus souvent divers insectes morts (Pontin, 1961). Par ailleurs, les sécrétions des nectaires extrafloraux de certaines plantes et des graines à élaïosomes peuvent être exploitées (Sernander, 1906).

Les ouvrières brun-noir sont monomorphes et mesurent 3-4 mm, les reines atteignant 7 à 9 mm et les mâles ne dépassant pas 4,5 mm (Gaspar, 1971).

Les faibles variations de tailles des ouvrières ne semblent pas être à la base de leurs spécialisations comportementales. L'âge apparaît comme le facteur majeur dans le polyéthisme, les ouvrières jeunes étant globalement employées à l'intérieur du nid et les plus âgées aux tâches extérieures. Cependant, l'expérience individuelle est déterminante, le devenir des ouvrières semblant dépendre au moins en partie des tâches et expériences sociales vécues pendant les premiers jours de leur existence adulte (Lenoir, 1979).

L. niger pratique le recrutement de masse (Lenoir, 1979; Beckers et al. 1989). La phéromone de piste est produite dans une dilatation de l'intestin postérieur, l'ampoule rectale, et son composant principal est la mélléine 6 (3,4 dihydro-8-hydroxy-3,5,7-trimethylisocoumarine) (Bestmann, 1992). Cette phéromone de piste est déposée de manière discontinue et la durée de vie d’un dépôt de phéromone individuel moyen a été estimée à + 40 minutes (Beckers et al., 1993).

La reine de Lasius niger peut vivre 28,5 ans en laboratoire (Keller 1998). Elle pond environ 25% d’œufs haploïdes (qui peuvent donner des mâles), mais dans la reine fondatrice n'en pond que 5% (Aron & Passera 1999).

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Texte provisoire mis à jour le 09 février 2004